The secret of Al Jazeera`s success: dealing with Arabs as people, not as numbers

picture by Evanchill

Yesterday Wadah Khanfar, general manager of Al Jazeera network, wrote an interesting piece: “At Al Jazeera, we saw the Arab revolutions coming. Why didn`t the West?”.

“Indeed, it should surprise no one that so many Western analysts, researchers, journalists and government experts failed to recognize the obvious signs of Arab youth movements that would soon erupt into revolutions capable of bringing down some of the most pro-Western regimes in the Middle East. That failure has exposed a profound lack of understanding in the West of Arab reality. Quantcast U.S. and European allies, supporters and business partners of the Arab regimes persistently preferred to deal with leaders who were entirely unrepresentative of the new generation. They were detached from the emerging reality and had no way to engage with the social forces that now matter. It is the growing periphery of the Arab world – the masses at its margins, not its feeble and decaying center – that is shaping the future of the region” Khanfar says.

I cannot but agree with him. Few days ago, in my post “Tripoli, una gita di mille anni fa” (in Italian), I was discussing the same issue, the blindness of the West, particularly Europe and my own country, Italy (which enjoyed in the past a great deal of soft power in the Region and a cultural proximity with Arabs that maybe only Spain and Greece have among EU countries). We had a great opportunity which was the Euro-Mediterreanean framework and we wasted it, doing partnerships with the wrong people, “supporters of the Arab regimes” as Wadah cleverly points out. We saw the rising influence of social networks and some of us, mostly academic researchers with no real influence on institutional policies, spent years and years trying to convince EU institutions that those were the right folks to discuss with, the young blood of the new Arab generation. But sine we are ourselves “too young” (at least for EU parameters) nobody paid too much attention to our words, taking us as “kids” playing with the latest technology tool.

The same happened much longer before with TV stations. I remember when I first visited Al Jazeera, back in 2000, and then started to write articles and a book about the channel. It took years and years of work and public talks to have the EU elites starting to take this station “seriously” and not being just scared by it.

Today, 10 years  after 9/11, the situation has completely changed. Al Jazeera has been in touch with “the street” as Wadah points out, and was able to catch up with the changing going on in the Region. Al Jazeera is a young station. Khanfar himself is young and was able to build up a team of youngsters in the New Media Department that is super-professional. People like Mohamed Nanahbay and Mooed Ahmad, with their teams at Al Jazeera Arabic and English, have been working since 2006 to build what Al Jazeera achieves today.

We can criticize the channel`s editorial policy, disagree with some of its programmes, dislike its “incendiary” style, but we cannot deny the professional way the channel has been building relations with the people during the years. That`s it: Al Jazeera has not dealt with Arabs as audiences, but as its “people”. It has empowered them to express their opinions, send their messages, join online forum and chats, post videos, build the new brand identity of the channel all together.

People, mostly in the West, are surprised of the channel popular success during the last Egyptian uprising and now with Libya. There`s nothing to be surprised about pictures like the one Evanchill has published. People feel proximity with Al Jazeera, and new media has played a big role in this. And the way Al Jazeera has been using new media since 2006 is incredibly clever and professional. I wouldt be surprised at all: I would call this “investment”.

Al Jazeera has invested in new media since 2006 and this success is just the result of a professional work done during years and years. As much as 9/11 coverage in Afghanistan was the result of an investment done since the beginning of the channel, in 1996, by building a network of contacts and opening offices in crisis zones.

9/11 coverage didnt come out of the blue. It was just the result of an investment.

The idea of “investing” in something was once very close to Western mentality. It seems that now, mostly in the EU, this is gone. And none of the Arabic language stations that we have in Europe has ever thought of building a relation with its Arab audiences and dealing with them as people, not as numbers.

Al Jazeera did, and that`s the secret of its successful coverage of the Arab uprisings. It did it so well that this was helpful to reach out to Western audiences too.

There was -and there still is- a big campaign in the US, appeared also on Twitter and called #DemandAlJazeera. The channel New media team is organizing meet-ups all over America, and many articles are  being published everywhere in the US to demand the availability of the channel via cable.

And this might be Al Jazeera`s latest success: few days ago it was publicly announced that the channel is in talks with Comcast, the largest US cable distributor.

Una gita a Tripoli di mille anni fa..

Tripoli, una primavera di 3 anni fa, una citta` tranquilla, alle otto di sera gia completamente svuotata dei suoi giovani, silenziosa, come assorta in un sonno perenne.

Io, insieme ad un gruppo di chiassosi siriani, un cast guidato da Najdat Anzour, regista di famose serie televisive che spopolano in tutto il mondo arabo, in Libia per girare “Dhulm” (Ingiustizia), il film che avrebbe dovuto guidare il riscatto del popolo libico per gli anni rubati del colonialismo italianoGheddafi in persona aveva “consigliato” sulla sceneggiatura ma poi, consapevole dei suoi limiti, l`aveva consegnata ad Anzour, come decenni prima era stato fatto con un altro siriano d`eccellenza, il produttore “hollywoodiano” di “Halloween” Mustapha Akkad, autore del “Leone del deserto”, la storia della resistenza del popolo libico guidata da Omar al Moukhtar (film ancora formalmente bandito dall` Italia). Anzour, regista che ama le sfide e noto nel mondo arabo per aver affrontato nelle sue soap-opera argomenti come la crisi delle vignette danesi, il terrorismo internazionale e l`estremismo religioso, aveva preso in carico pure quest`avventura libica con l`obiettivo di tirarci fuori un film da cast e distribuzione internazionali.

Quei giorni passati in Libia sul set per la preparazione di un film che non si e` mai fatto (tranne per un breve episodio italiano) mi avevano dato l`impressione che la Libia fosse un paese quasi morto, con una gioventu` silenziosa e assuefatta. Proprio ieri ho rivisto Najdat, sul set della sua nuova serie TV che, guarda caso, parla proprio della gioventu` araba. Ci siamo ricordati di quei giorni libici e gli ho detto del mio stupore . Lui mi ha risposto che“non puoi mai sapere cosa fanno questi ragazzi, chiusi nelle loro camere, incollati agli schermi dei loro computer e cellulari, anche in un paese come la Libia..”. Anzour ha ragione: non possiamo sapere. E, forse, in Europa nemmeno troppo vogliamo sapere. Per anni, in giro per i convegni di tutto il vecchio continente, mi sono sentita dire “non ci sono i numeri per Internet nel mondo arabo, penetrazione troppo scarsa, poca alfabetizzazione, niente computer a casa”. Eppure quello che vedo quotidianamente nelle capitali arabe sono wi-fi disordinati ed onnipresenti, computer passati di mano in mano, di ragazzo in ragazzo, giovani che si girano indirizzi proxy (numeri per sbloccare i siti vietati), riunioni improvvisate e fortuite di Twitter fans e di appassionati di open source, collegamenti web nei luoghi pubblici piu impensati, villaggi remoti isolati da tutto e tutti ma collegati su Facebook, telecamerine e cellulari che riprendono senza tregua. Persino a Damasco c`e un hackerspace. Persino a Ramallah riescono ad organizzare una geek fest.

L`Occidente cerca sicurezze attraverso i numeri. Ma, forse, invece di concentrarsi su quelli troppo bassi della penetrazione Internet valeva la pena di guardare a quelli, altissimi, di quanti giovani sotto i 25 anni popolano l`odierno Medio oriente. E` un 65% della popolazione che ha bisogni e desideri e una mentalita completamente diversi da quelli della minoranza over 50 che li governa. Guardare contemporaneamente le immagini della TV libica, con la folla che acclama Gheddafi e la patetica (smaccatamente falsa) scritta “in diretta”, e quelle di Al Jazeera, girate da amatori sul campo e arrivate via cellulari e Internet, da` un`idea anche solo minima di questo scollamento. L`Europa non ha realizzato che i presidenti, i ministri, i direttori delle tv e delle istituzioni con cui aveva a che fare quotidianamente nelle varie sedi di cooperazione internazionale, era tutta roba andata, vecchia di secoli rispetto a quella popolazione giovane di cui non sappiamo nulla e che e` la maggioranza schiacciante del Medio oriente contemporaneo.

L`Europa che ha chiuso gli occhi di fronte al cambiamento, intanto demografico, del mondo arabo, continuando a trattare la Regione con i vecchi schemi coloniali, ha smaccatamente perso la battaglia, se non la guerra.

Molte delle certezze occidentali a riguardo sono state spazzate da questo tumuoltuoso inizio di 2011, che non solo sta buttando giu i vecchi regimi arabi ma anche una certa abitudine tutta nostra a trattare con la Regione con un velato senso di superiorita`. L`incapacita` – e forse la non volonta`- di capire il mondo arabo, drammaticamente segnata dall`11 settembre 2001, ha culminato, soltanto 10 anni dopo, con il rovesciamento degli schemi di questo fantastico incasinato 2011.

Un equilibrio si e` rotto, per sempre. Da oggi, 2011, il vecchio continente e` sempre piu` vecchio. Lo so ancora di piu` ora che guardo negli occhi Zein, 15 anni, parlata araba inframmezzata da linguaggio internettaro in perfetto inglese, diviso fra giocare al Wii, guardare Doctor House e le soap opera siriane, che parla di politica e dice la sua sull`America e sulla Libia, perfettamente a suo agio fra le vecchie strade scassate degli slum e i caffe` neo-chic spuntati a funghi. E online, naturalmente.

questo super 8 l`ho girato a Tripoli in una gita di mille anni fa..grazie a keydoppler per averlo postato e a lor.esp per averlo linkato

More resources on Libya..

For more info on what`s going in Libya and more translated material coming from the country and the Region on this topic, I`d like to point you to the Global Voices updates and to the Meedan live translation platform. Thanks to them, I`ve also came to know these websites which I recommend to visit for more in-depth views into Libya: http://www.jeel-libya.net/ , http://www.libya-alyoum.com/news/index.php, http://www.quryna.com/.

A copyright notice/nota sul copyright

Since many of you have sent me requests for translating or republishing some of my posts, I wanted first of all to thank everybody for the interest in what I am writing. Secondly, it`s great to get all of your emails but just in case I`m a bit slow in responding to everybody, please do notice that this blog is published under a Creative Commons Attribution Share alike license, which means that you can share, translate, remix, republish it at the only condition of quoting the original source and then sharing the derivative product you get from it under the same license (CC BY SA, so do not copyright it!). This is valid even if you dont contact me directly..but of course it`s a great pleasure for me to know where and when you are re-publishing. So please keep me in the loop, just go ahead if I`m slow in answering. Crazy times indeed now in the Arab world..

Siccome molti dei lettori di questo blog mi hanno mandato negli ultimi giorni email per chiedermi se fosse possibile ripubblicare o tradurre alcuni dei miei post, volevo innanzitutto ringraziare per l`attenzione concessa a quello che sto scrivendo. E` molto bello leggere queste email ma, in caso io sia un po lenta nelle risposte, per piacere tenete conto che il blog e` pubblicato sotto licenza Creative Commons Attribuzione Condividi-allo-stesso-modo, che vuol dire che potete condividere, tradurre, rimixare, ripubblicare tutto alla sola condizione di citare la fonte originale e poi distribuire il prodotto che ne deriva sotto la stessa licenza originaria (cioe CC BY SA, percio` non metteteci un copyright classico!). Questo funziona anche se non mi contattate direttamente..ma naturalmente per me e` un grande piacere sapere dove e quando state ri-pubblicando. Percio` per piacere continuate a tenermi informata, solo andate avanti anche se io sono lenta nelle risposte. Indubbiamente e` un periodo folle nel mondo arabo

Damascus` sit-in for Libya/A significant picture of Italy abroad

No comment.

Had somebody told me that one day I would have walked out in the streets of an Arab country to join a sit-in in solidarity of people that are suffering in another Arab country and I would have seen, first thing, such a sign hold by an unknown protester, I woudn`t have believed this.

“Mo`amar (Gheddafi) go to Italy”, it said..and then added: “they are booking for an ugly model”.

Once upon a time Italy was about history, beauty, culture, art, nice food, beautiful landscapes, great football players (and, yes, colonialism..not a soft one, as Italians believe..an harsh one, on Libya, too).

Now there is a guy in Damascus -and he`s not alone- who thinks that Italy and Libya`s regimes are the same.

Today in Damascus I was screaming and protesting in solidarity of Libyan people and for the crime this crazy guy is committing. But I`m also screaming and protesting over my own country, back to the other side of Mediterranean, where not enough people are screaming and protesting for the crime being committed. And this makes them -us- guilty.

Please, Italy, forget about our Prime minister`s bedtime affairs and do stay focused on what`s happening in Libya which concerns us so much more.

If there is a good reason to have this crazy Berlusconi`s government fall, it`s not Ruby or any other teenagers stuff, but it`s its unbelievable behavior vis-a-vis Libya and its people.

Gheddafi`s speech with an umbrella..

After having been waiting for hours tonight in order to follow live the announced Gheddafi`s speech on Libya State TV ..and after having been exposed to this kind of folklore coming from the Libyan gov. channel

… I finally got the following from the “leader”:

not sure how I should interpret his 15 secs TV show holding an umbrella and blaming on media lies  (Al Jazeera)…maybe a coded message?

I just dont know if I should cry or laugh for such stupidity and nonsense while so many people are dying..

 

Andare in piazza..facciamolo almeno per la Libia

Su twitter stasera si e` diffusa la notizia che Martedi 22 Febbraio ci sara` una manifestazione di solidarieta per il popolo libico, contro le violenze perpetrate da Gheddafi, alle 18.30 a Piazza del Pantheon in Roma.

Penso che, aldila` di chi abbia indetto questa manifestazione, sia sacrosanto far sentire la propria voce di indignazione contro quello che sta succedendo e che ci tocca da vicinissimo. Non per la becera questione dell` immigrazione a frotte che temiamo, ne` del petrolio da cui dipendiamo, ma perche` a questo popolo abbiamo  gia fatto una violenza, nel secolo scorso, occupando la Libia e schiavizzando la sua gente, deportandola nei campi di concentramento delle isole Tremiti. Piu` volte sono state chieste le nostre scuse, da vari politici e governi…

Ma siamo noi Italiani che dobbiamo chiederle, al popolo libico, e niente di meglio di quest`occasione per farci sentire, per denunciare la violenza in corso attualmente in Libia.

Piazza del Pantheon, Roma, ore 18.30 22 febbraio 2011.